Fatboy Slim

With Fatboy Slim albums the clue is always in the title, and Norman Cook’s third outing is no exception. While ‘You’ve Come A Long Way, Baby’ was one long whoop of triumph, ‘Halfway Between The Gutter And The Stars’ is the sound of taking stock.
Norman was staying at the Chateau Marmont, LA’s celebrity hotel, when the title came to him. Brad Pitt and Jennifer Aniston had come along to see him DJ the night before, Bill Murray said hello in the lobby and the pop star life was his for the taking. But as for Norman himself?

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•I was wandering around sweating and shaking, not having been to bed for about two days, he remembers with a wry grin. “And I was thinking, ‘You can take the boy out of the gutter but you can’t take the gutter out of the boy'”.

When you remember that the whole Fatboy Slim alias started out as a fun side project to help launch Skint and have a laugh making party records to DJ with, no wonder Norman has found the last couple of years surreal. ‘You’ve Come A Long Way Baby’ wasn’t just a great record, it was a pop phenomenon that made him the world’s biggest dance artist and redefined the concept of the superstar DJ. He was the biggest British artist in the US last year.

During those two rollercoaster years, everyone from Madonna to Robbie Williams was bidding for his remixing talents, his kitchen shelf groaned with trophies and virtually every weekend found him jetting off to major DJ gigs and award ceremonies. In the midst of all this, he fell in love with, and married, Zoe Ball. A personal high, but one that made the couple reluctant tabloid material.

“I’m not moaning about it but I definitely had pop star fatigue,” he reflects. “The pressure of being in the limelight all the time was beginning to take its toll. For about three months my job was to go to awards ceremonies. When that was all I did, and I wasn’t making any music I was getting hacked off with what my life had become. I’m not very good at being a celebrity.”

In 1999 he played two defining events, the boxing-themed face-off with Armand Van Helden and a show with The Chemical Brothers at Red Rocks, Colorado, which effectively closed a chapter in his career. Time to move on.

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As the new year dawned Norman ventured back into his home studio in Brighton to make the most emotional, innovative album of his career. Norman explains the progression by pointing out that ‘Rockafeller Skank’ was the first track he recorded for his last album, and ‘Right Here Right Now’ was the last.

“I thought, ‘Actually maybe I can do something with a bit more power and soul rather than just thrills and spills. When I started this album I just sat there for about a month thinking what I didn’t want it to sound like. It took ages to work out what I did want it to sound like.”

Helpful advice came from longstanding friends The Chemical Brothers, who suggested he work with guest vocalists. Reluctant at first, Norman drew up a wish list of possible collaborators and the first name on it was charismatic soul diva Macy Gray.

They recorded two songs together in LA at the beginning of the year: the hormonal funk of ‘Love Life’ and the glorious breakbeat gospel of ‘Demons’, which Norman describes as the album’s pivotal track. Macy, meanwhile, calls it the best thing she’s ever done and she’s right, too.

“She was lovely”, Norman reports. “She’s very eccentric but really beautiful. And she smells great. That was the first thing I noticed when I met her!”

After that the album had found its heart and everything else fell into place. First single ‘Sunset (Bird Of Prey)’ is adapted from an ambient track that Norman wrote several years ago. It takes one of the less pretentious moments from Jim Morrison’s ‘American Prayer’ poetry album and blazes into the stratosphere, borne aloft on whirling beats and soaring chords.

Another key track is ‘Song For Shelter’, a heady hymn to house music with preacher man vocals from Urban Soul’s Roland Clarke. Norman debuted it to a rapturous response at Glastonbury 2000 and describes it as going back to his roots in club culture.

‘Sometimes over the last two years I’ve found myself doing things I don’t really enjoy and forget why I’m doing this,” he explains. ‘And I’m normally in a nightclub when I remember why. Every foray I’ve had into the pop world has been based on support and respect from the dance community. I didn’t want to end up just pop.”

Thus, the thunderous ‘Star 69’ has the kind of crunching dancefloor momentum you’ll recognise from Norman’s remixes of Underworld and Mike & Charlie last year (along with Groove Armada’s ‘I See You Baby’ his only recent remixing jobs), while ‘Ya Mama’ and ‘Mad Flava’ are deliberately ‘old skool Fatboy’ floor-fillers. “I was allowed to have a couple,” he jokes. “Because most people have dropped the big beat thing it’s long enough ago that people are nostalgic.”

There are four more tracks, including collaborations with P-Funk legend Bootsy Collins on ‘Weapon Of Choice’ and the sublime bluesy opener, ‘Talking ‘bout My Baby’. None of them sound quite like you’d expect, but all of them sound as good as you’d hope.

If ‘You’ve Come A Long Way, Baby’ jumped and shouted with manic glee, its successor sounds no less happy but a lot more content. When Norman first asked friends for feedback they used words like ‘loved up’, ‘soulful” and ‘uplifting’. It’s a work of widescreen emotion, psychedelic soul and the best dance music you’ve heard all year.

So Norman Cook’s back, but he doesn’t want to get any bigger, just better. He’s ignored any pressure to repeat himself and instead made the album he wanted to make, with fresh ideas and pinpoint production values that outclass anything he’s done before. He’s halfway between the gutter and the stars and that’s just the way he likes it.

Fatboy Slim’s Biography – German Version

Potzblitz! Was ist nicht alles über diesen Mann geschrieben und gesprochen worden: Er hole “aus seinem Plattenspieler mehr Rock’n’Roll heraus als Noel Gallagher aus seiner Gitarre” (Rolling Stone), mit “Rockafeller Skank” habe er für die “unbestrittene Single des Jahres ’98” gesorgt (Spex) und die Musikwoche sprach von einem “Manifest der dicken Beats”…Fatboy Slims zweites Album “You’ve Come A Long Way, Baby” bewegte die Nation wie kaum eine andere Tanzplatte 1998, kein Club, in dem nicht zu “Rockafeller Skank”, “Gangster Tripping” oder “Praise You” mächtig gefeiert und geschwitzt wurde; insgesamt 200.000 Einheiten wurden alleine hierzulande verkauft und auch der Rest der Welt, egal ob England, Skandinavien, Australien, Japan oder die USA (wo er der erfolgreichste britische Künstler des Jahres 99 war) konnte sich der vom Fatboy ausgelösten Big Beat Welle nicht entziehen. Aber…wem erzählen wir das eigentlich? Die Geschichte des “Großmeisters aller DJs” (Max) dürfte mittlerweile einem jeden bekannt sein…

Norman Cook alias Fatboy Slim empfand die eigene Geschichte des kometenhaften Aufstiegs zum weltweit gefragtesten DJ rückblickend ein wenig surreal und nicht immer habe ihm all das, was er in den vergangenen zwei Jahren auf dieser rasanten Achterbahnfahrt durch die Musiklandschaft erlebt habe, wirklich Spaß gemacht. Dies sagt er nicht ohne ganz schnell anzufügen, daß er sich wirklich nicht beschweren wolle/dürfe, doch irgendwann sei er des Popstar-Daseins einfach müde gewesen: “The pressure of being in the limelight all the time was beginning to take its toll. For about three month my job was to go to awards ceremonies. When that was all I did, and I wasn’t making any music I was getting hacked off with what my life had become.” Der unglaubliche Hype um seine Person nahm zum Teil schon groteske Züge an, jeder wollte mit dem personifizierte Big Beat Phänomen zusammenarbeiten, die Anfragen für seine exzellenten Remixfähigkeiten kamen von jedem, der Rang und Namen hat (von Madonna bis Robbie Williams war wirklic h jeder dabei)…und Cook? Der machte das einzig richtige, was man in einer solchen Situation tun kann: Kühlen Kopf bewahren (zumindestens was die Arbeit angeht), um sich bei all dem Trubel um seine Person in eine Frau verlieben, die er letztes Jahr auch heiratete. Richtig so!

Die Fangemeinde war erbost. “Da verliebt sich der Mann Knall auf Fall, heiratet in aller Seelenruhe und läßt uns mit unserer freudigen Erwartung auf ein neues Fatboy Slim Album einfach im Regen stehen.” Ungeduldiges Murren bei Jung und Alt, überall, wohin man auch hörte. (natürlich war gar niemand erbost – hoffentlich! – aber irgendwie will der Übergang zum Wesentlichen gestrickt sein!). Ende letzten Jahres hatte Mr. Cook ein Einsehen und begab sich in seiner Heimatstadt Brighton ins Studio, um den lang ersehnten Nachfolger von “You’ve Come A Long Way, Baby” aufzunehmen; gewiß keine einfache Aufgabe, denn die Erwartungen und Spannungen dürften bei nur wenigen Alben der letzten Monate größer gewesen sein als bei dem von Fatboy Slim. Und das in erster Linie nicht nur wegen der großen Klasse, die das letzte Album hatte, sondern weil sich wohl jeder von uns fragt, wie Norman Cook auf den längst vergangenen und verebbten Big Beat Hype reagieren würde.

Er hat es sich nicht leicht gemacht, zunächst habe er über einen Monat nur dagesessen und darüber nachgedacht wie das neue Album nicht klingen soll, aber “it took ages to work out what I did want it to sound like”. Mit “Halfway Between The Gutter And The Stars” liegt uns jetzt das Ergebnis dieses langen Denkprozesses vor, ein Ergebnis, das zunächst einmal sprachlos macht, denn dieses Album ist zweifellos in der Kategorie “Innovative Dancemusik” der späte Höhepunkt des Jahres 2000, wobei wir mit dem Label “Innovative Dancemusik” die erstaunliche Vielfältigkeit dieses Albums nicht wirklich erfaßt bekommen. “Halfway Between The Gutter And The Stars” ist mehr als “nur” Tanzmusik, es vereint Screamadelica-Psychedelic-Soul, House, Pop, Gospel und “Old-Skool-Fatboy-Floor-Fillers” zu einem kohärenten, überragenden Ganzen. Bester Groove und entspannter Flow reichen sich hier die Hände und tollen gemeinsam durch die insgesamt 11 Songs, um uns wahlweise sehr relaxt (fast schon selig), wild zappelnd oder aber einfach nur wie ein kleines Kind sprachlos-staunend zurückzulassen. Grandios die beiden Stücke mit Soul-Diva Marcy Gray, bei denen einem ganz wunderlich zumute wird (Cook selbst beschreibt “Demon” als den zentralen Song/das Herzstück des kompeltten Albums). Gleiches gilt für die erste Single “Sunset (Bird Of Prey)”, ein Song, der nicht zuletzt wegen des Jim Morrison Samples für eine schaurig-schöne Gänsehaut-Atmosphäre sorgt (die Single gibt es übrings ab dem 04.10.00 inklusive eines Remixes von Underworlds Darren Emerson).

Auf der anderen Seite kommen Stücke wie beispielsweise “Star 69” oder “Mad Flava” stürmisch-krachend daher, wobei letzteres eines von zwei Stücken, das am ehesten an die alten Zeiten erinnert (“I was allowed to have a couple. Because most people have dropped the big beat thing it’s long enough ago that people are nostalgic” – so der nicht ganz ernst gemeinte Kommentar von Norman Cook). Nicht auf jedes Stück kann hier ausführlich eingegangen werden; an dieser Stelle soll kurz die kongenialen Zusammenarbeit mit Roland Clarke von Urban Soul (mit dem sehr schönen, housige “Song For A Shelter”, welches an Cooks alte “club-culture-roots” erinnert) und mit P-Funk-Legende Bootsy Collins (mit “Weapen Of Choice”) besondere Erwähnug finden.

“Halfway Between The Gutter And The Stars” ist Dance Musik in strahlender Perfektion, ein berauschendes Fest sowohl für die Sinne als auch für den Körper, ein Album, das viele in der Form vielleicht nicht erwartet hätten; ein Album, das die hohen Erwartungen nicht nur erfüllt, sondern eher übertroffen haben dürfte. Respekt, Herr Cook!

Was fehlt, ist Norman Cooks Erklärung für den seltsamen Albumtitel. Die Idee kam ihm nach einem Auftritt im Palladium in Los Angeles, als er gemeinsam mit Brad Pitt, Jennifer Aniston und Bill Murray in der Hotellobby saß: “I was wandering around sweating and shaking, not having been in bed for about two days. And I was thinking, ?You can take the boy out of the gutter but you can’t take the gutter out of the boy'” Ein Statement so großartig wie diese Platte!

source taken from http://www.gutterandstars.com/